Le canal du Midi : un peu d’Histoire

Le canal du Midi, un projet réalisé sous Louis XIV

Relier l’océan Atlantique à la mer Méditerranée pour gagner 3000 km de navigation, éviter le détroit de Gibraltar et les attaques de pirates, un projet souvent évoqué mais jamais réalisé avant l’ambitieux entrepreneur Pierre-Paul Riquet. En identifiant l’endroit où le cours d’eau se divise, c’est-à-dire au Seuil de Naurouze, il a trouvé la solution pour contrôler le débit du canal destiné au transport de marchandises et de personnes.

Le projet de Pierre-Paul Riquet est présenté à Louis XIV avec le soutien de Colbert, intendant des finances du roi, qui a vu en sa construction, la création d’une nouvelle industrie bénéfique pour le développement de la France. Louis XIV est convaincu par le prestige que pourrait lui apporter ce canal. En 1666, un édit royal annonce le début des travaux.

Le canal du Midi
©P. St Jean, Le canal du Midi

Le canal du Midi, un ouvrage faramineux

En 1694, les 360 km de voies navigables sont construites. Après la mort de Pierre-Paul Riquet en 1681, Vauban est chargé de leur amélioration et des derniers ajustements.

La construction du canal du Midi en chiffres :

  • 27 ans de travaux,
  • 12 000 ouvriers, dont 600 femmes appelées en renfort,
  • 15 000 000 de livres, soit un dépassement de 70% du budget initial,
  • 328 ouvrages  (écluses, aqueducs, ponts, tunnels…) ponctuent le parcours permettant ainsi l’approvisionnement en eau du canal et la gestion du dénivelée.
écluse
©P. St Jean, Une écluse du canal

L’architecture et l’intégration du canal dans le paysage ont été pensées pour en faire un chef d’œuvre et symboliser le rayonnement de la France de l’époque. Le canal du Midi est inscrit au patrimoine mondial de l’UNESCO en 1996.

Les routes et le transport ferroviaire ont rendu le canal du Midi désuet pour son objectif premier. Il est aujourd’hui emprunté par des bateaux de plaisance et les chemins de halage sont un lieu paisible pour faire une randonnée à vélo en famille ou entre amis.

Le canal du Midi à vélo
©P. St Jean, Le canal du Midi à vélo

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